Curiosity cumple un año exitoso en la superficie de Marte

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7:49 a.m. | 04 de Agosto del 2013

Curiosity

Este robot de seis ruedas llegó al monte Sharp de Marte la noche del 5 al 6 de agosto de 2012.

Foto: EFE/Malin Space Science Systems

Desde su llegada al planeta rojo, la sonda transmitió hacia la Tierra más de 190 gigabits de datos.

La sonda estadounidense Curiosity, el robot más sofisticado que haya explorado Marte, festeja el martes su primer año en suelo marciano, y sus éxitos son vistos como claves en el proceso de conquista del planeta rojo. Curiosity, no más grande que un pequeño 4X4 y dotado de diez instrumentos, pudo determinar por primera vez que en un lejano pasado Marte era apto para la vida microbiana, cumpliendo así con el principal objetivo científico de la misión de al menos dos años que le fue confiada y que seguramente será prorrogada.

“Los éxitos de Curiosity, como su espectacular amartizaje y luego sus resultados científicos abren el camino a más exploraciones y al envío de astronautas a un asteroide y al propio Marte”, estima el director de la NASA, Charles Bolden. El resonante descenso de este robot de seis ruedas por el cráter de Gale, a diez kilómetros del pie del monte Sharp (de 5.000 metros de altura), en la noche del 5 al 6 de agosto de 2012, que en función del peso de Curiosity, cercano a la tonelada, exigió la puesta a punto de una nueva técnica de aterrizaje, demostró que la NASA podía hacer desembarcar en Marte cargas más pesadas. Ese es uno de los grandes desafíos tecnológicos que deberá afrontar una misión habitada al planeta rojo, subrayan los científicos.

“Hasta ahora estamos muy satisfechos. La misión Curiosity ha sido espectacular”, proclamó Michael Meyer, responsable científico de los programas marcianos de la NASA. “Cuanto más sepamos sobre Marte, más informados estaremos para enviar astronautas” al planeta, señaló. “No solamente el amartizaje fue un éxito sino que todos los instrumentos han funcionado y ya hemos podido proceder a perforaciones en rocas”, por primera vez en Marte, dijo Meyer en su diálogo con la AFP.

Durante este primer año, Curiosity transmitió hacia la Tierra más de 190 gigabits de datos, equivalentes a 45.600 canciones almacenadas en dispositivos MP3 o a 36.700 imágenes de alta definición, precisa la NASA. Su láser, fabricado por un equipo francés, fue utilizado en más de 75.000 ocasiones para analizar la composición de las rocas.

Otros grandes descubrimientos en las gateras

Los instrumentos y cámaras del Curiosity permitieron responder con bastante rapidez a la principal interrogante de la misión: si Marte fue propicio en algún momento a la vida microbiana, señala el astrobiólogo Michael Meyer. Poco antes de su amartizaje, las cámaras de Curiosity detectaron aglomeraciones de guijarros y grava formadas por la filtración de agua de lo que fuera el lecho de un antiguo río. El análisis de las rocas permitió luego encontrar arcilla y determinar que el agua no era salada, ni demasiado ácida como para impedir la vida. Estos descubrimientos explican por qué Curiosity recorrió apenas 1,5 km desde su llegada a Marte. En las últimas semanas, el robot retomó camino hacia el monte Sharp, a ocho kms de distancia y principal objeto de exploración de la misión.

El periplo insumirá varios meses, máxime cuando Curiosity deberá parar cada vez que halle formaciones geológicas interesantes para poder analizarlas. El pie del monte Sharp suscita gran interés en función de las diferentes capas de sedimentos, que podrían permitir datar los períodos en los cuales el planeta fue apto para la vida, según Meyer.

“Si encontramos múltiples ambientes que hayan sido habitables en el pasado, aumentarían las posibilidades de que haya existido vida en Marte”, dijo a la AFP John Logsdon, exdirector del Space Policy Institute de Washington y actual integrante del comité consultivo de la NASA. Según Michael Meyer, Curiosity podría llegar a deparar nuevas sorpresas y “hacer descubrimientos de gran importancia, porque este robot tiene mucha suerte”.

Si Curiosity se encuentra en presencia de indicios de vida “podría tal vez detectarlos” gracias a alguno de sus instrumentos, estima el científico. Sin embargo, “para cualquier confirmación deberá esperarse a la próxima misión”, en 2020, cuando la NASA envíe otra sonda, “Curiosity 2”, dotada de instrumentos capaces de detectar signos de vida, actual o pasada, explica. Pero a partir de 2018 podría adelantársele el robot euroruso Exomars, quien estará dotado de los instrumentos necesarios para determinar si hubo o hay vida en el planeta rojo.

La NASA ha lanzado un vídeo de dos minutos con una sucesión de 548 imágenes que muestran todo el quehacer del vehículo de exploración ‘Curiosity‘ en Marte desde su llegada al planeta, justamente hace un año.

A través de una cámara instalada en la parte delantera del ingenio, se han podido captar algunos de sus momentos más importantes en el planeta rojo como el momento en que empieza a moverse por su superficie, así como la recolección de una muestra de roca marciana. Tres días después de su publicación en Youtube, el vídeo acumula más de 500.000 visitas

El ‘Curiosity’ aterrizó en Marte el 5 de agosto del año 2012 para probar una nueva estrategia cara a encontrar vida más allá de la Tierra, según la NASA. El vehículo despegó a bordo de un cohete no tripulado Atlas 5 y, a lo largo de nueve meses, recorrió alrededor de 60 millones de kilómetros.

Hace apenas unas semanas, el vehículo robotizado completó su primer kilómetro sobre la superficie de Marte. El Curiosity’ comenzó casi a principios del mes de julio su viaje desde el cráter Gale, donde ha estado investigando desde agosto del 2012, hasta el monte Sharp, donde explorará las capas más bajas..

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El próximo día 6 de agosto hará un año desde que la NASA se lanzó a la conquista de Marte. Parece que fue ayer cuando seguíamos expectantes el aterrizaje de este vehículo en el planeta Rojo. Desde el momento en el que el Curiosity mandó la primera señal de que el aterrizaje había sido un éxito, se abrió una nueva frontera al mundo, por fin podríamos dar respuesta a una gran cantidad de misterios sobre Marte.

Es increíble pensar como este robot autómata ha logrado aportar tanta información sobre nuestro planeta vecino como, por ejemplo, el descubrimiento de que hubo agua líquida en una época pasada o la posibilidad de un ambiente que favoreciera la existencia de vida microbiana.

Durante estos casi 365 días terrestres, no hemos dejado de recibir imágenes que retratan el verdadero paisaje de Marte, así como las del propio robot y algunos fragmentos de materiales que dieron lugar a la polémica. Con el brazo robótico de unos 2 metros, lograron captar las huellas del Curiosity, su sombra y panorámicas sorprendentes que enmarcaban el paso de los días en Marte. Gracias a estas fotos sentimos que, de alguna manera, todos formábamos parte de este proyecto directa o indirectamente, haciendo que las 228 millones de millas que nos separan del rover no pareciera una distancia tan grande.

Ya se han preparado conferencias en la que los científicos darán a conocer el balance de estos 12 meses y presentaran los posibles planes para el próximo año que, de permanecer el Curiosity en buenas condiciones, podría alargar su duración por más tiempo. Siempre dando prioridad al principal objetivo: lograr alcanzar el Monte Sharp, de unos 5.000 metros de altitud.

Así, que mejor forma de recordar estos 12 meses que con un vídeo en el que se recopilan las fotos tomadas durante la estancia del Curiosity:

Además, podemos recordar cómo el proyecto llegó a hacerse realidad y los pasos de gigante que se han tomado desde entonces en este otro vídeo

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